La guerra entre China, EE. UU. Y la UE por las baterías de los coches eléctricos

El análisis de Giuseppe Gagliano sobre la carrera por invertir en la producción de baterías en la base de los coches eléctricos

Desde el Protocolo de Kioto de 1995 y el Acuerdo Climático de París de 2015, ambos destinados a mantener el calentamiento global a un nivel «muy por debajo de los 2 ° C» a largo plazo, la transición energética y ecológica está en marcha y trastorna las estrategias y las relaciones de poder.

Hoy en día, cada vez más vehículos funcionan con baterías eléctricas recargables. Pero, ¿cuáles son los problemas económicos y ambientales reales detrás de este cambio de paradigma tecnológico real?

La carrera para invertir en la fabricación de baterías en todo el mundo está en pleno apogeo y China ha avanzado varios pasos.

China entró en la batalla por las baterías de automóviles con la ambición de dominar el mundo. El control upstream de los minerales necesarios para su fabricación, y más particularmente la obtención de cobalto y litio, materias primas esenciales para la fabricación de acumuladores, es una ventaja competitiva y forma parte de su estrategia. La guerra económica por estas baterías está detrás del boom de los coches eléctricos.

Según el Servicio Geológico de EE. UU., China domina este mercado de materiales y metales raros, los principales componentes para la producción de baterías recargables, un mercado rentable. Controla casi todo este mercado. De las 170.000 toneladas producidas el año pasado, el 71% (120.000 toneladas) fueron producidas por este último. Los otros productores: Australia (20.000 toneladas) y Estados Unidos (15.000 toneladas) están muy por detrás.

Esta situación de cuasimonopolio de China sobre las tierras raras parece estar dando un giro peligroso en la despiadada guerra comercial y económica entre las dos principales potencias mundiales: Estados Unidos y China. No es casualidad que China haya propuesto un proyecto para regular la producción y exportación de 17 minerales de tierras raras en China.

Pero junto con EE. UU., Otro competidor es la UE.

No es una coincidencia que Thierry Breton, comisario europeo de Mercado Interior, instara a los gobiernos de la UE a ser más activos en la definición de estándares globales para baterías de metal de litio ultraligeras, clave para muchas industrias estratégicas y coches eléctricos, para no dar una ventaja tecnológica a China. La influencia sobre las reglas y estándares internacionales, es decir, sobre las reglas del juego económico, es un componente esencial, aunque poco visible, de la competitividad de empresas y estados.

Si bien China se ha beneficiado de la generosidad o la ingenuidad de los occidentales para unirse a la OMC, ahora Beijing quiere influir en la redacción de estándares internacionales de litio para favorecer a sus empresas en los mercados internacionales.

No olvidemos que, si bien la Unión Europea produce actualmente solo el 1% de las baterías de iones de litio del mundo, sus competidores asiáticos capturan las tres cuartas partes del suministro mundial. El podio de los fabricantes está compuesto por: la China Contemporary Amperex Technology (CATL), la japonesa Panasonic y la surcoreana LG-Chem, seguida por la estadounidense Tesla.

Frente a esta hegemonía asiática y, en menor medida, estadounidense, Europa quiere romper este dominio estadounidense-asiático sobre la producción de baterías.

Liderada por Alemania y Francia, la UE lanzó las “Baterías Airbus” en otoño de 2017, acompañadas de una autorización de ayuda estatal de 3.200 millones de euros. Luego, el 26 de enero de 2021, la Comisión Europea autorizó el pago de 2.900 millones de euros de ayudas públicas para un proyecto común a doce Estados miembros con el objetivo de alcanzar una cuota de mercado del 25% de producción de baterías. nivel mundial para 2030.

Alemania, jefa de la presidencia rotatoria de la Unión Europea desde julio hasta finales de diciembre de 2020, logró romper el tratado de inversión entre China y la UE unos días antes del final de su misión. Como mayor socio comercial de China en Europa, tenía una valiosa ventaja económica para asegurar el trato. Al hacerlo, demostró una gran inteligencia económica. Su poder de influencia en Europa y el mundo le permitirá atraer a su suelo a los mayores fabricantes de baterías del mundo: la Chinese Contemporary Amperex Technology Co. Limited (CATL) está construyendo actualmente su primera fábrica en Europa en ERFURT, la SVOLT Energy Technology, una empresa china iniciará la construcción de una planta de fabricación de baterías en Überherrn (provincia de Saarland). PSA, a través de su filial alemana Opel, ha unido fuerzas con el grupo Saft, filial de la petrolera Total, para poner en marcha una fábrica de pilas de batería en Kaiserslautern, en el este de Alemania.

La transición energética implica un crecimiento muy fuerte en la necesidad de baterías. Su producción es un paso importante para lograr los objetivos climáticos para 2030, un camino plagado de trampas, ya que la guerra de información juega un papel importante en su impacto en el medio ambiente.

En la década de 1990, General Motors (GM), para cumplir con las nuevas leyes de vehículos de cero emisiones de California, comenzó a producir el EV1, el primer automóvil eléctrico de producción de la era moderna. Fue un gran éxito comercial, pero una campaña de desinformación orquestada por los lobbies petroleros, respaldados por la entonces administración Bush, obligó a GM a abandonar su programa de producción EV1 en 2001.

Lo que sucedió con el EV1 podría volver a suceder con los autos eléctricos recorriendo nuestras carreteras cada vez más.

Si bien varios estudios científicos destacan la ventaja ecológica de las baterías de iones de litio, surgen rumores y se habla de la «gran estafa» en torno a los coches eléctricos.

En los medios y en las redes sociales, defensores y detractores chocan con las fake news.

El debate sobre las tierras raras y los metales para la producción de baterías está llegando a su punto máximo.

El litio, en la base de las baterías, es un recurso difícil de extraer y su producción tiene impactos muy fuertes en el medio ambiente. El periodista Guillaume Pitron, autor de “La guerra de los metales raros” señala las enormes cantidades de agua y productos químicos necesarios para la extracción y refinación de estos metales. Por otro lado, varias investigaciones periodísticas han denunciado la explotación de niños empleados en las minas de cobalto en la República Democrática del Congo.

Finalmente, en Finlandia, el gran desarrollo de las baterías para coches eléctricos preocupa a los ecologistas.

En definitiva, la transición energética no tiene un recorrido lineal sino que se caracteriza por continuos conflictos en el ámbito jurídico, político y económico.